De make-over van het Japanse merk

De luxe lifestyle van Lexus

Raceauto’s, helikopters, powerboten, fotomodellen, paleizen en zelfs ruimteschepen. Welkom in de wereld van Lexus. Lexus…? Jazeker. Na een kwart eeuw braaf vegeteren heeft het merk een ingrijpende make-over ondergaan. Het nieuwe imago werd op spectaculaire wijze in Miami onthuld.

Sinds de komst van Lexus in 1989 is er hard gewerkt aan een merk van de allerhoogste kwaliteit. Oerdegelijk, solide en ja, ook een tikje saai. Maar grote baas Akio Toyoda wil dat woord niet meer horen. Saai? Verleden tijd. De toverwoorden van nu zijn sexy, spanning en sensatie. De metamorfose van Lexus – van gedegen zakenauto tot toonaangevend luxury lifestyle merk – werd ingeluid tijdens een glorieuze presentatie in het zonnige Florida. De rationele kant van Lexus klopte altijd al. Daar is nu een vers ingrediënt aan toegevoegd: emotie!

In de watten

Bij Lexus is continue verbetering de permanente uitdaging. Daartoe grijpt het terug naar de traditionele Japanse theeceremonie. Omotenashi, het Japanse concept voor de ultieme gastvrijheid, is een van de kernwaarden van het automerk. Dit begrip wordt vertaald naar elke relatie die Lexus als gast in eigen huis ontvangt. Het streeft ernaar anderen optimaal in de watten te leggen.

Een filosofie die goed bevalt: bij aankomst in Miami, na een gerieflijke overtocht in de businessclass van onze nationale trots, worden wij soepeltjes in een fully blown Lexus LX naar South Beach gezoefd. Hier wacht het überluxe Faena Hotel. Op de oprit glijdt de ene opulente bolide na de andere voor. Het is een gewemel van butlers in hagelwit operette-uniform. Filmsterren, techmoguls, jeunesse dorée en heel oud geld komen hier voor een avondje uit of een weekje zee. Het is een va-et-vient van well-to-do high-flyers die weten dat Faena the-place-to-be is. Madonna is net weg, verklapt een butler ons. Geeft niks, wij vermaken ons wel. Niet in het minst omdat dit ultieme paleis van smaak universeel erkend wordt als een van Miami’s beste hotels. Oprichter Alan Faena heeft samen met Philippe Starck alles uit de kast getrokken om een revolutionair hotelconcept neer te zetten. Met perfecte service, chef-koks van mondiale statuur, optredens van beroemde bands, adembenemende kunstwerken, en alle details buitengewoon smaakvol vormgegeven. Onbetaalbaar en inderdaad niet goedkoop. Hier verblijf je alleen als het nooit meer op komt. Een uniek universum, de droom van de zeer veeleisende elite. Lexus pakt serieus uit.

lexus1
lexus2
lexus3

Mythische mastodont

Ook de in laat-deco ingerichte signature suite met marmeren badzaal en mega terras bevalt goed. Het uitzicht op strand en oceaan schreeuwt om zwemgedrag. Maar wat treft ons oog daar beneden naast het zwembad? Een mammoetskelet. Levensgroot en zwaar verguld staat de uitgestorven kolos te stralen in een kogelvrije tank. Wie bedenkt zoiets? Damien Hirst zelf, zo lezen we in de folder. De gevierde artiest heeft weer eens toegeslagen met een stunner van het zuiverste water. Hier wordt niet het Gouden Kalf aanbeden, maar een Mythische Mastodont. Het slurfdier staat afgedompeld in een goudbad rustig tussen de palmen, om voor eeuwig de happy few voor ogen te houden dat rijkdom zo tijdelijk is als het leven zelf. Gone but not Forgotten heet dit meesterwerk. Een stukje kunst van 15 miljoen dollar in je achtertuin. En als we even later in een van de vele inpandige restaurants oog in oog staan met een gouden eenhoorn op een sokkel, weten we het zeker: Mr. Faena houdt van eyecatchers van een knockoutige weelderigheid.

Met een dikke LX worden we naar Di Lido Island gereden om halt te houden bij Casa Clara Mansion. Evident waarom Lexus zijn gasten ontvangt op deze kapitale locatie. Het huis oogt als de volmaakte belichaming van een mondaine levensstijl. De vorstelijke villa meet dik drieduizend vierkante meter en biedt weergaloos uitzicht over Biscayne Bay en de skyline van Miami. Met zeven slaapkamers, elf badkamers en een alleszins open ontwerp lijkt dit moderne paleis een ode aan Het Betere Leven. Ideaal voor wie er een high-end levensstijl op nahoudt. Zoals de eigenaar van de oogverblindende powerboat die nu majestueus aan komt varen. En kijk… is dat niet Mr. Toyota himself: Akio Toyoda, grootste autoproducent ter wereld. Met welwillende wuif meert hij zijn superboot aan. Glim en glorie alom. Dit belooft spannend te worden.

Nautisch monster

We stappen aan boord van het Lexus Sport Yacht: een speedboot met futuristisch design. De monochroom glimmende knoert meet bijna dertien meter en biedt plaats aan acht personen. Eens even goed kijken. We zien een absoluut topmodel voor wie op het water enige indruk wil maken. High-class en dus volledig in lijn met de luxury lifestyle die Lexus zich heeft aangemeten. Echt een volstrekte verrassing dit nautische monster. Aangedreven door twee kloeke 5 liter V8-benzinemotoren uit de Lexus V8-motor automodellen. Zonder twijfel de meest krachtige Lexus aller tijden. Een ware sensatie. Zeker ook omdat deze golvenvreter bijna duizend kilo lichter is dan vergelijkbare bootjes. Oorzaak: het gebruik van koolstofvezel versterkt met kunststof. De 16 cilinders leveren een vermogen van zo’n 900 pk. Lang niet misselijk. Hoewel… met een topsnelheid van 43 knopen, bijna 80 km/h, da’s best rap als je gezellig met je vriendin over de golven beukt. Het is duidelijk dat Lexus met dit high-performance jacht de grenzen wil verleggen naar een wereld buiten de vierwielindustrie. Tijd voor een proefvaart. Knus zitten we op de zacht lederen bekleding en tuffen rustig de haven uit. Maar dan schuift de stuurman verkwistend het gas open en ontketent hij het beest. We stuiven Cuba-waarts. Alsof Don Johnson uit Miami Vice ons hijgend op de hielen zit. Snelle auto’s… snelle jachten… Welcome to the wonderful world of Lexus.

“De Lexus RCF heeft nogal dikke sloffen. Dat moet ook wel, want de donuts en achtjes zijn ontelbaar. We worden achterna gezeten dor een volgauto met Russian Arm, een godsgruwelijk dure camera die gebruikt wordt in de filmwereld. We planten onze nagels in het leer…”

Langbenige beauty

Terug in de Mansion botsen we bij de buitenbar op tegen een bizar langbenige beauty. Subiet herkennen we Amanda Wellsh. Het wereldberoemde Braziliaanse fotomodel zomaar in het wild! Een komeet van de buitencategorie. De ontmoeting is zo warm als je mag verwachten van een Latina lady. Als het gezicht van merken als Gucci en Calvin Klein is Amanda hier geheel op haar plaats. Maar niet voor niks, blijkt nu. Met een sfinxe glim sleurt ze ons mee naar de carport naast het huis. Daar staan wij oog in oog met de Lexus LC 500. Die grille! Net een haai die de weg opvreet. Amanda neemt met een bevallige pose plaats op de kap. De vleesgeworden verleiding slaat genadeloos toe. En voor we het door hebben, staan we semiprofessioneel foto’s te maken voor Top Gear. Ten minste, daar lijkt het op. Wat heeft dit alles te betekenen? Ongemerkt zijn we verzeild geraakt in een masterclass autofotografie. Met als master Gavin Bond zelf, een der meest veelgevraagde celebrityfotografen van dit moment. Never a dull moment met Lexus, mompelen we, terwijl Amanda haar eindeloze benen pront over de gilrode hood nedervlijt.

Scheurgeweld

Met alweer zo’n volromige LX worden wij nu onverbrupt weggereden, naar een vliegveldje in de buurt. Aarzeloos stappen wij in de gereedstaande helikopter die onverwijld het ruime zwerk kiest. We zitten midden in een rollercoaster ride vandaag. Net nog in de weer met topmodels en powerboten, nu alweer laag-hangend boven de Everglades, vredig wentelwiekend op weg naar… ja waarheen?

Na een half uurtje komt onze bestemming in beeld: Palm Beach International Raceway. Een serieus circuit voor IndyCar races en ander scheurgeweld. Vanuit de lucht zien we waar we voor gekomen zijn. Een dozijn Lexus-modellen staat te popelen aan de startlijn. Het choppertje landt foutloos in de heliparking en met busjes tuffen we naar de paddock. Daar wacht het Lexus Racing Team ons met een heldere briefing. Het echte werk gaat beginnen. We passen helmen en begeven ons naar de gereedstaande bolides. Gelauwerd coureur Scott Pruett staat gereed om naast ons in de auto te stappen. Een zekere opwinding maakt zich van ons meester. We nemen plaats in een bronzen LC 500. Buckle up, een laatste instructie en… gas! We spuiten weg met een romige grom en naderen direct de eerste bocht. “Squeeze!”, gilt Scott in mijn oor. Moet ik nou remmen of bijgassen? Een kudde van 477 paarden wil nú getemd worden. Ach ja, laat de cowboy in mij z’n gang maar gaan… Hoewel, tijd voor geneuzel is er niet. We driften door de apex en pakken gierend twee chicanes. Ik ben één met de machine. Scott blijft instructies roepen. Nog vier bochten, een stukkie gras en dan het lange rechte stuk. Ik gesel de 5 liter V8 motor naar een slordige 200+ alvorens eens duchtig in de ankers te hangen. Meteen de eerste lap de bocht uitvliegen… non merci. Met een knappe tweede tijd in een veld van 24 man parkeer ik het beest soepel in de pitstraat. Altijd al geweten dat er een knappe coureur in mij verborgen zit. Je moet hem alleen precies op tijd loslaten.

lexus4
lexus5
lexus6

Donuts en achtjes

Bij de paddock is een overdekt buffet opgesteld met heerlijke happen. De nieuwe lifestyle van Lexus beoogt meer dan auto’s alleen. Dat zie je aan alles. Aan de kick-off van Lexus Racing in de VS, de überstrak gelijnde concept boat, de keuze voor locaties als de Mansion en het Faena Hotel, de fotomodellen en de totale verzorging. Alles vanuit de gedachte van takumi, het absolute vakmanschap. Een eeuwenoude traditie die bij Lexus staat voor een eretitel van fabelachtige omvang. Je ziet het terug in het esthetische naaiwerk van de interieurs en het spuitwerk dat nog deels handmatig gebeurt. Voor de LC 500 is heel bewust gekozen voor een 5 liter V8 motor. Geen turbo, maar een ander soort power en beleving: het element van plezier is volop aanwezig. Je voelt het vanaf het moment dat je wegrijdt. Dat plezier zien wij terug in de persoon van Ele Bardha die zich bij ons voegt. De gevierde stuntpiloot heeft meegespeeld in een sloot aan actiefilms en tv-series. Hij stelt voor om wat stunts na te spelen op het aanpalende terrein. Voor we er erg in hebben bevinden we ons in een krankzinnige achtervolging. De Lexus RC F heeft nogal dikke sloffen. Dat moet ook wel want de donuts en achtjes zijn ontelbaar. We worden achterna gezeten door een volgauto met Russian Arm, een godsgruwelijk dure camera die gebruikt wordt in de filmwereld. Ele gaat volkomen los. We planten onze nagels in het leer… Met gillende banden voert de ontketende thrillseeker halsbrekende toeren uit. Het rubber vliegt alle kanten op. “I love the smell of burning rubber…” De man denkt dat hij Lewis Hamilton is. Of Batman. Speelde hij ook in mee.

Kaartenhuis

De volgende setting is ook al als een filmset: 1111 Lincoln Road. Het lijkt wel een outer space kaartenhuis, een spectaculaire creatie van Herzog & de Meuron. We wokkelen omhoog naar de negende etage, alwaar we worden gedropt bij een raketgele Lexus LC 500. De totale hebberigheid slaat nu toe. Maar voordat we euforisch worden, belanden we in een meet & greet met niemand minder dan Sofia Resing. Alsof één topmodel per dag niet genoeg is… De keizerin van de catwalk verbluft wereldwijd met haar optredens in fashion en badpak. Als uithangbord van L’Oreal zagen wij haar reeds schitteren op de covers van Elle en Vogue. Ook hier steekt de fijne neus van Lexus wederom de kop op. Opnieuw een fotoshoot met celebs & cars, nu met Hollywood-fotograaf Greg Williams als mentor. Alle grote acteurs zitten bij hem aan de keukentafel. Hoog boven South Beach gaan we werken met rookmachines, mega spots en een Lexus LC 500, ditmaal uitgevoerd in Racing Green. Sofia heeft zich vlug in een nerveus gesneden galajurk gehuld. Even is het stil. Maar dan blaast een windmachine haar ensemble onverbiddelijk de hemel in. Majestueus laat ze haar machtige haardos wapperen. Elegance in motion.

Galactische power

Hoewel Lexus zijn imago heeft veranderd en de beleving van luxe en comfort nog hoger in het vaandel draagt, is het DNA niet veranderd. Het merk is extraverter, treedt nog meer naar buiten. Zo laat het zich ook in Hollywood gelden. Voor Valerian and the City of a Thousand Planets, een film van Luc Besson, heeft het de Skyjet ontworpen: het voertuig van de hoofdpersoon. Compleet met grimmige spindle grille om terloops een sterrenregen weg te happen. Ook hier: scherp lijnenspel met daaronder een galactische power van heb ik jou daar. Hoeveel technologische innovatie verpakt in verleidelijk design kan een mens hebben? De adjectieven raken op. Zo ook onze veerkracht na een lange dag in de knotsgekke achtbaan. We handeren af en duiken onze super kingsize slaapweide in. Wat was het een fantastisch evenement! Kosten noch moeite zijn gespaard voor een midweek vol glamour en grandeur. Vol fotomodellen en automodellen. Met als stralend middelpunt de LC 500 en de LS 500. Beide woest aantrekkelijk, als een onbereikbare vrouw. Met recht het summum van de drie E’s: emotie, extase en exclusiviteit. Iets dat geldt voor het hele programma. Uitzonderlijk goed geregeld, louter hoogtepunten, superlatieven schieten te kort. Als lifestyle goeroes van over de hele wereld bij je langskomen, dan moet er wat aan de hand zijn. Lexus heeft bewezen dat het merk definitief een nieuwe wereld is binnen gegaan. Wij zijn overtuigd: Lexus is luxury.

Auteur: Floris Kappelle