The McLaren Drive

De reis is de bestemming

Bij McLaren zijn ze wel wat gewend, want ze verkopen immers zeer bijzondere auto’s. Maar een dealer die een meerdaagse rally voor uitsluitend McLarens organiseert, dat hadden ze in Woking ook nog nooit gezien – tot Louwman Exclusive de McLaren Drive organiseerde. Eindbestemming: de finish van de meest legendarische rally ter wereld, de Mille Miglia.

De Mille Miglia bestaat al bijna een eeuw, en in die eeuw kwamen talloze legendarische coureurs aan de start. Om te beginnen bij de oorspronkelijke Mille Miglia, die van 1927 tot en met 1957 jaarlijks werd verreden. Het was destijds een snelheidsrace, die – zoals het toen gebruikelijk was – op de openbare weg werd verreden. Het wekt dan ook geen verbazing dat aan dit spektakel een eind kwam omdat het te gevaarlijk werd. Als je oude foto’s bekijkt, zie je overal toeschouwers langs het parcours – zonder uitloopstroken, hoge hekken, strobalen of andere bescherming, maar gewoon op de stoep of in de berm. Het einde van de Mille Miglia in zijn oorspronkelijke vorm was dan ook onvermijdelijk. Bij de editie van 1957 kwamen twaalf mensen om het leven, waarvan negen toeschouwers. Pas zes jaar later begon een Nieuw-Zeelander een raceteam dat hij simpelweg zijn eigen naam gaf: Bruce McLaren Motor Racing. Hij was zelf een coureur en het leek hem tijd om zijn eigen auto’s te bouwen. Niet in Nieuw-Zeeland, maar in Engeland, op een locatie die je ‘functioneel’ zou kunnen noemen als je een vriendelijk woord zocht. Een van zijn medewerkers van het eerste uur, Tyler Alexander, noemde die eerste fabriek in New Malden echter ‘een tractorschuur in een achterbuurt’. Nogal een verschil, afgezet tegen de huidige fabriek in Woking, waar je bijna van de vloer kunt eten. Die oprichtingsdatum in 1963 brengt echter met zich mee dat je met geen enkele McLaren deel kunt nemen aan de Mille Miglia; dat is alleen weggelegd voor auto’s die ook deelnamen aan de oorspronkelijke race en daardoor is 1957 het uiterste bouwjaar.

Op de officiële website van het evenement, 1000miglia.it, is een lijst te vinden waarop al die auto’s vermeld staan. Die lijst telt achttien pagina’s, waarvan er bijna twee gevuld worden met diverse modellen van Alfa Romeo. Ook Maserati neemt een halve pagina in beslag, evenals OSCA, het merk dat de Maserati-broers oprichtten nadat ze het naar henzelf vernoemde automerk verkocht hadden. Toch is het geen louter Italiaans feestje; ook met modellen van Alpine, Aston Martin, BMW, Chrysler, Citroën, Ford, Jaguar, Mercedes, MG, Peugeot, Porsche, Renault en Simca ben je welkom, om een paar voorbeelden te noemen. Overigens vind je niet alleen exclusieve sportauto’s op die lijst, ook sommige uitvoeringen van de Volkswagen Maggiolino staan erop – de Kever, dus. Het hebben van een auto die op de lange lijst staat, is geen garantie dat je deel kunt nemen. Ieder jaar schrijven zich (veel) meer equipes in dan de 430 die mee kunnen doen. Hoe specialer je auto is, hoe meer kans je maakt. Als je een auto in je bezit hebt die destijds deel heeft genomen (niet het model, maar echt hetzelfde chassisnummer) zijn je kansen aanzienlijk groter. Hoe bijzonder de deelnemende auto’s zijn, blijkt als we Jan-Peter Nijmeijers tegenkomen, de organisator van het jaarlijkse Concours d’Elegance Paleis Soestdijk, waar Louwman Exclusive dit jaar overigens voor het eerst ook aanwezig was. “Als je kijkt naar de auto’s die hier rondrijden, die zijn allemaal zo ontzettend bijzonder. Bij veel ervan zou ik al ontzettend blij zijn als die ene auto naar ons evenement zou komen, maar hier zie je ze allemáál, in hetzelfde evenement, waarbij ze ook nog rijden, en niet zachtjes. Zo veel bijzondere auto’s in één evenement, daar kun je alleen maar van dromen.”

“We werken regelmatig samen met Louwman Exclusive, dus we weten hoe hun klanten zijn. Niet moeilijk, maar wel veeleisend. Of misschien is het beter om te zeggen dat ze een hoog verwachtingspatroon hebben. Dat past wel bij ons, want wij streven naar perfectie”

Dovemansoren

Dat de Mille Miglia de eindbestemming is van de allereerste McLaren Drive ooit, is dus niet gek. Weliswaar bestaat McLaren als fabrikant van straatauto’s pas sinds 2011, als we de F1 (1992) en MercedesBenz SLR McLaren (2003) even buiten beschouwing laten, maar voor de mooiste en beroemdste klassiekerrally ter wereld gaat het hart van iedere autoliefhebber sneller kloppen. En zelfs McLarenrijders die niet echt van klassiekers houden, hoeven zich bij deze eerste editie van de McLaren Drive niet te vervelen; de route erheen is minstens zo mooi. De weg zelf is je bestemming, zei Confucius al. Met die weg zit het wel goed, zien we als we met onze blauwe 570S arriveren bij het eerste hotel, aan de Starnberger See, 25 kilometer ten zuidwesten van München. Na de Chiemsee is dit het grootste meer van Beieren, en op mooie dagen kun je vanaf hier de Zugspitze zien. De attractie voor een deel van de deelnemers is echter niet de recreatieve waarde van het meer, maar vooral dat je over honderden kilometers Autobahn rijdt om er te komen. Voor ons geldt dat niet, wij zijn met het vliegtuig gekomen, net als de deelnemers die ervoor gekozen hebben om hun auto op transport te zetten naar de startlocatie. Die locatie is overigens niet het hotel bij de prachtige Starnberger See, maar de beroemde Bergiselschans, die vooral bekendheid heeft gekregen door de Olympische Spelen van 1964 en 1976.

De schans, die voor die gelegenheid gebouwd werd, is echter in 2003 vervangen door een nieuw exemplaar dat aan de nieuwste veiligheidseisen voldeed. Voordat we die kant op gaan, geeft organisator Frank ten Bokum uitleg over de principes van een rally. Ten Bokum organiseert met zijn bedrijf Bcause allerlei rally’s, waarvan Miles of Mystery de bekendste is. “Voor zulke rally’s werken we ook regelmatig samen met Louwman Exclusive, dus we weten hoe hun klanten zijn. Niet moeilijk, maar wel veeleisend. Of misschien is het beter om te zeggen dat ze een hoog verwachtingspatroon hebben. Dat past wel bij ons, want wij streven naar perfectie. Dat is makkelijk gezegd, maar als je het uitspreekt verwáchten mensen het ook.” Hier heeft hij regelmatig wat uit te leggen, want het niveau van de deelnemers varieert. Sommigen hebben ervaring met de rally’s van Bcause, anderen hebben zelfs de Mille Miglia gereden, maar een aanzienlijk deel heeft nooit eerder een rally gereden. “Bedenk dat je hier voor je plezier bent. Als je er niet uitkomt, dan zet je gewoon de eerstvolgende stop in je navigatiesysteem en ga je daarna weer verder.” Dat is natuurlijk tegen dovemansoren gezegd, want niemand die aan een rally deelneemt, wil toegeven dat hij de draad volledig kwijt is.

mclaren drive 3
Mclaren Drive invited 1
mclaren drive invoted 2

Witte knokkels

Het ontspannen karakter van de rally blijkt al wanneer je de overnachtingsadressen bekijkt. Op de nacht voor de start en de laatste nacht na zitten we steeds in hetzelfde hotel, Hotel Chalet Mirabell, in de omgeving van Bolzano. Dat is niet alleen prettig omdat het een vijfsterrenhotel is, maar óók omdat je dus niet iedere dag met koffers hoeft te slepen. Bovendien is dit hotel een prima uitvalsbasis voor trips door de Dolomieten, ook als je niet in een georganiseerde rally zit. In het dorp lijkt niemand te merken dat er een rally met twintig McLarens in de buurt is, want de auto’s staan bij het hotel keurig in een parkeergarage, waar het meegereisde serviceteam eventuele problemen oplost. Er is zelfs een reserveauto aanwezig, voor het geval een equipe dreigt uit te vallen. Zo incognito als we bij het hotel verblijven, zo opvallend is het gezelschap bij de tussenstops. Bij de gemiddelde berghut zie je tenslotte niet vaak twintig McLarens voor de deur staan. Bovendien is nagenoeg het complete modellengamma vertegenwoordigd. De nieuwe GT is nog niet aan klanten afgeleverd en hetzelfde geldt voor de 720S Spider en de Speedtail. De 570S, 570S Spider, 600LT Spider en 720S zijn echter van de partij, net als voorgaande modellen als de 650S en 12C. De slagroom uit de taart bestaat in dit geval uit twee Senna’s, de helft van het aantal dat in Nederland geleverd is.

Hoewel McLaren een merk is dat voortkomt uit de autosport, blijkt het met het fanatisme van de deelnemers aan de McLaren Drive wel mee te vallen. Er wordt soms doorgereden en aan de kop van het klassement wordt wel gestreden, maar altijd vriendelijk; niemand jakkert met het stuur tussen de tanden en witte knokkels door de Dolomieten. Iedereen is van plan om de eindstreep in Brescia te halen en er een prettige week van te maken. Die finish is een prachtige plek midden in Brescia, een hotel met een binnenplaats waar alle deelnemende auto’s veilig gestald kunnen worden – nogal bijzonder, als je weet hoe vol alle hotels in en om Brescia zitten tijdens de Mille Miglia. Vanaf het hotel is het bovendien maar een paar minuten lopen naar de finish van de Mille Miglia. Op deze plek was het waar Alexander Sterk op het idee kwam voor een rally voor McLarens. De markante brand manager McLaren van Louwman Exclusive vertelt: “Vorig jaar reden mijn vrouw en ik deze rally in de Dolomieten. Wat een fantastische dagen hebben we gehad. Hotels, routes, bergen, sneeuw, zon, wijnen, eten – álles was geweldig. En dan de finish van de Mille Miglia als klap op de vuurpijl. Als goden worden de deelnemers in Brescia onthaald, als Michel Vaillants worden de eigenaren geprezen. Daar op het plein in Brescia ontstond mijn idee om dezelfde rally voor uitsluitend McLarens te organiseren.”

Louwman Museum

Behoorlijk wat van die deelnemers zijn Nederlands, want de Mille Miglia is populair in ons land; op Italië na zijn ‘we’ het grootste land in de Mille Miglia. Veel deelnemers aan de McLaren Drive kennen dan ook wel één of meer van de Nederlandse deelnemers, waar een aantal bekende namen bij zitten. Autojournalist en INVITED-columnist Werner Budding bijvoorbeeld, of voormalig Formule 3-coureur Shirley van der Lof. Sommigen kennen klassiekerspecialisten als John en Rutger Houtkamp, en weer anderen kennen Bart en Robert Westerman, die deelnemen namens kledingmerk State of Art. Ook is er een auto uit het Louwman Museum aanwezig, een prachtige Aston Martin DB3 uit 1952, die bestuurd wordt door Quirina Louwman, een van de dochters van Evert Louwman. “De auto’s zijn hier bijna net zo mooi als bij het Concorso d’Eleganza Villa d’Este, waar ik in de jury zit. Maar hier gaat het echt om het rijden. Ik begon de rally met James, mijn man, maar door een onvoorziene situatie moest hij naar huis. Toen hebben we Ron van Dongen gebeld, de man die dertig jaar lang verantwoordelijk was voor de techniek van de auto’s waarmee we deelnemen aan allerlei evenementen, waaronder de Mille Miglia. Hij was er dertig keer geweest, maar had nog nooit meegedaan. Hij vertelde me dat deze editie de mooiste van allemaal was. Zo zie je maar, ook voor mensen die er al talloze keren geweest zijn, blijft de Mille Miglia speciaal!” Hopelijk blijft de McLaren Drive óók speciaal. Dat er een vervolg komt, staat wel vast. Een van de manieren om deze rally speciaal te houden, is echter om jaarlijks andere routes en bestemmingen te kiezen. Het kan dus even duren voor de McLaren Drive opnieuw finisht bij de Mille Miglia, maar dat de volgende bestemming net zo speciaal zal worden, staat wel vast.

Auteur: Perry Snijders / Fotografie: Bcause/ Willem Van Walderveen