McLaren Special Operations

Inside McLaren’s best kept secret

Van een afwijkend stuurwielstiksel tot een volstrekt unieke, op maat getekende auto. Droomfabriek is misschien wel de beste typering van McLaren Special Operations (MSO). INVITED Magazine mocht er binnenkijken.

Voor liefhebbers van supercars heeft Woking net zo’n magische bijklank als bijvoorbeeld Maranello of Sant’Agata Bolognese. Hier zetelt McLaren, in een ronduit spectaculair gebouw, ontworpen door Sir Norman Foster. Maar ons navigatiesysteem voert ons voorbij het hightech hoofdkwartier, richting het non-descripte Woking Business Park. ‘U heeft uw bestemming bereikt’. Zoeken. Vragen. We blijken er al twee keer voorbij te zijn gereden. Een groot, anoniem kantoorpand van rode baksteen, zwarte kozijnen en geblindeerde ramen. En dan, ineens, naast de deur een klein schildje: ‘McLaren Special Operations’. Zelfs als we binnenstappen nog steeds geen spoor van wat hier gebeurt. Met een flinke mok loeihete koffie wachten we in de kantine, waar tot 2011 de engineers van het McLaren F1-team aanschoven voor een sandwich. Nu komen er vrijwel alleen toeleveranciers en klanten. Voor buitenstaanders, laat staan pers, is dit deel van McLaren off-limits. Het geeft deze droomfabriek natuurlijk een hoog Sjakie en de chocoladefabriek-gehalte. Het wachten is alleen nog op Willy Wonka. Maar in ons geval blijkt dat de goedlachse James Banks, Head of Commercial Operations bij MSO. Hij leidt ons verder, we gaan een gang door, een paar trappen op, en dan, opeens, hebben we uitzicht op het hart van het bedrijf: een smetteloos witte werkplaats met een schat aan auto’s die zowel de heritage van McLaren als MSO vertellen.

Het begin

We dalen af naar de werkvloer en staan meteen oog in oog met een sinister zwarte SLR 722. “Dit is de auto waar het voor MSO allemaal mee begon”, vertelt Banks, die zestien jaar geleden bij McLaren begon als engineer. “Zoals je wellicht weet hebben we de SLR begin 2000 samen met Mercedes-Benz ontwikkeld. Die serie werd afgerond met 75 Stirling Moss-edities. Uitzonderlijk exclusieve auto’s, die klanten trok die we vandaag ook veel zien bij McLaren: zeer veeleisend, met uitgesproken wensen op het gebied van maatwerk. Mercedes-Benz was daar als massaproducent destijds niet op toegerust. Dus zijn we overeengekomen dat wij de wensen op maat voor deze limited edition zouden verzorgen. Enerzijds omdat we ontdekt hadden dat daar markt voor is; anderzijds om talent te kweken voor dit soort vakwerk. Nou hadden we al een piepkleine serviceafdeling voor de honderd eigenaren van de McLaren F1. Zij hadden de ervaring om veeleisende klanten te bedienen. En zo is het begonnen. Sinds 2011 zijn we open for business. En we groeien hard.”

mclarenmso1
mclarenmso2
mclarenmso3

Bladgoud

Van die legendarische F1 staan er maar liefst twee voor onderhoud op de brug. De met bladgoud beklede motorkap geopend, als waren het kunstwerken op een sokkel. Eigenlijk zijn ze als investering beter dan kunst. Als een van de honderd exemplaren te koop komt, zijn bedragen van 15 miljoen dollar gebruikelijk. Maar de actuele waardestijging van zo’n miljoen dollar per jaar, verklaart waarom er momenteel toch een wachtlijst voor is bij MSO, dat in de aankoop van de F1 bemiddelt. “Bij McLaren zijn we zuinig op onze heritage, en we hebben ons gecommitteerd aan de F1”, legt Banks uit. “Dat betekent dat alle exemplaren in topconditie worden gehouden, ook al betekent dat soms forse investeringen in updates van de techniek.” Hij stelt ons voor aan Pani Tsouris die wereldwijd als dé technisch specialist van de F1 geldt: hij kent vrijwel alle auto’s en eigenaren. Hij haalt een vintage Macintosh laptop tevoorschijn die tot voor kort nodig was om de BMW-V12 uit te lezen. “Na veel speurwerk vonden we er nog een op internet. Kostte 4.000 pond! Die mag nu eindelijk met pensioen. Om toekomstige software-updates mogelijk te maken, hebben we een volledig nieuw motormanagementsysteem ontwikkeld.”

Doorbraak

Het hart van McLaren Special Operations is natuurlijk het maatwerk waarmee klanten hun dromen in vervulling laten gaan. Banks wijst ons op een blauw-paarse P1 met opvallende transparante lak die duidelijk het koolstofvezelpatroon laat doorschijnen. “Tegenwoordig een veel gekozen optie. De P1 was voor MSO ook de definitieve doorbraak. Liefst 90 procent van alle P1’s heeft een bepaalde mate van maatwerk. Maar ook bij de 675LT wordt altijd nog 65 procent met bespoke-opties besteld.” Als een klant bij Louwman Exclusive informeert naar de mogelijkheid zijn of haar McLaren een personal touch te geven, dan biedt MSO daarvoor twee programma’s. Met MSO Defined is er al in de configurator keuze uit een hele reeks opties voor de modellen uit de Super en Sports Series. Dit zijn maatwerkopties die in serie worden ontwikkeld en aan de productielijn worden gemonteerd, waardoor ze ook aantrekkelijk geprijsd zijn. Denk aan een complete reeks carbondelen voor in- en exterieur, maar ook talloze speciale kleur- en bekledingsopties. Banks: “Defined is een aantrekkelijke entree in de wereld van maatwerk. We zien ook dat klanten die aanvankelijk voor defined-opties kiezen, bij een volgende auto verder durven te gaan en doorgroeien naar het bespoke-programma.” Voor bespoke werkt MSO met een klein team specialisten. “Bij MSO hebben we het voordeel dat we alle knowhow in huis hebben. We hebben hier sales en marketing, we hebben engineers, designers. Ik noem MSO dan ook vaak een miniatuur-McLaren. Maar daarbij hebben we wel het voordeel dat onze engineers de knapste koppen bij McLaren kunnen raadplegen. Een cruciaal voordeel ten opzichte van aftermarket-partijen.”

“De dakluchtinlaat is inmiddels een geliefd en waardeverhogend item geworden op de 675LT.”

Snorkel

In een half afgeschermd deel van de ruimte wordt gewerkt aan een 675LT die volledig samen met de klant is ontwikkeld. Van de Gulf-kleurstelling tot diverse custom details in koolstofvezel, inclusief lucht- inlaat op het dak. Banks vertelt dat die laatste optie een geliefd item is geworden op de 675LT, waarvan trouwens nog een exemplaar in Utrecht in de showroom staat. “Die optie is ooit ontwikkeld voor een klant met een 12C. Hij wilde puur om esthetische redenen zo’n snorkel op het dak. Maar ons standpunt bij MSO is dat zo’n toevoeging ook een functie moet hebben. Dat heeft ertoe geleid dat we het complete luchtinlaattraject voor de motoropnieuw hebben moeten ontwerpen. Een flinke ingreep, want het inlaatvolume moet gelijk blijven. Het geeft ook echt een andere beleving, doordat je het inlaatgeluid hoort als je met de auto rijdt. Die bespoke-optie is in eerste instantie in zeer kleine serie gebouwd. Later, en uiteraard met instemming van de klant, is dat een van de opvallendste features geworden van de 650LM, waarvan we er vijftig hebben gebouwd. En nog steeds zien we hier regelmatig 675LT’s terug voor zo’n dakinlaat.”

Statement

Hoe ziet een bespoke-traject eruit, dus als je als klant volledig maatwerk verlangt? “Dan zijn er eigenlijk twee trajecten”, legt Banks uit, terwijl we naar een wand met gekleurde schaalmodellen lopen. “Als een regulier model volstaat, maar de klant visueel een sterk statement wil maken, dan volgen we het colour&trim-traject.” De liaison manager hier zal vervolgens eerst de vraag stellen of er kleuren zijn waar-ie echt niets mee heeft. En net als met een architect of interieurstylist gaan we vervolgens aan het schetsen. We hebben twee designers hier bij MSO. Als klanten hier op bezoek zijn, kunnen we bovendien ter plekke schetsen en met Photoshop direct uitwerken wat iemand in zijn hoofd heeft.”

“Daarnaast zijn er klanten die echt iets volstrekt unieks willen laten bouwen.” Banks wijst in de richting van de Gulf-auto, waar met tape lijnen op worden aangebracht die bij het spuiten de grenzen tussen de kleuren markeren. “Bij die klanten zullen we eerst inventariseren op basis van welk platform we aan de slag gaan: dus de 570S of 720S. De volgende stap is om die persoon echt goed te leren kennen. Waar gaat zijn hart sneller van kloppen? Dat zijn soms tamelijk surrealistische gesprekken.”

mclarenmso4
mclarenmso5
mclarenmso6

Audrey Hepburn

James Banks herinnert zich nog goed wat voorafging aan de McLaren X1, een one-off bespoke-auto, die in 2011 in Pebble Beach is getoond. “Het vertrekpunt was dat de klant een art-deco-achtige auto wilde, althans: dat is de term die ik gebruik. Toen is designer Frank Stephenson door gaan vragen. Als de auto een muziekinstrument was, welk instrument zou het dan zijn? Wat voor vrucht? En als het een vrouw was? Dat bleek Audrey Hepburn te zijn. Dus dan weet je dat de auto stijlvol en gedistingeerd moet zijn. Op die manier creëer je een beeld van de auto, een moodboard. Dat is ook exact hoe hier nieuwe modellen worden ontworpen. In de ontwerpstudio van de nieuwe 720S hingen foto’s van haaien – bij die auto was biomimicry belangrijk, design geïnspireerd op de natuur.”

“Tegelijkertijd moet je het over de specificaties hebben. Wil je ermee naar het theater kunnen, of ga je er de Gumball mee rijden? Moet de motor verder ontwikkeld worden? Bij dit alles hoort natuurlijk ook een indicatie van het budget. Dan gaan we tekenen”, vervolgt Banks, “komen we met ideeën en werken we in zes tot negen maanden toe naar een ontwerpvoorstel. Of bijvoorbeeld twee designrichtingen om uit te kiezen.” Uiteindelijk duurde het hele proces van eerste gesprek tot oplevering van de auto bij de X1 tweeënhalf jaar. Dat is een heel persoonlijke ervaring die je samen met een klant beleeft. Ik herinner me een klant die twee keer per week anderhalf uur met ons in gesprek was over de ontwikkeling van zijn auto. Toen de auto af was, belde ik hem op, maar hij klonk helemaal niet blij, eerder een beetje teleurgesteld. Dus ik vroeg wat er aan de hand was, of er iets mis was met de auto, antwoordde hij: ‘Nee, nee, de auto is fantastisch, dat is het niet. Alleen: die auto was mijn hobby. En ik golf niet. Dus wat gaan we nu doen?’”

“Die auto was mijn hobby. En ik golf niet. Dus wat gaan we nu doen?”

Absurde wensen

De clientèle voor supercars lijkt te verjongen. Wat merkt Banks daarvan bij MSO? “Ik doe dit nog maar vijf jaar, maar wat mij opvalt is dat we steeds vaker rechtstreeks contact met de klant hebben, dus niet via een vertegenwoordiger of PA. Juist ook doordat klanten jonger worden, dotcom-miljonairs. Dat zijn vaak echte autogekken. Dit is hun passie.” Veranderen met deze nieuwe klanten ook de wensen? Worden die extremer? En waar trek je de grens? James Banks: “We zullen niet snel nee verkopen: het is iemands droom en ons is er alles aan gelegen om die droom te realiseren. Maar dat neemt niet weg dat je een klant daar wel goed in moet begeleiden. Een voorbeeld is een klant die zijn F1 ingrijpend wilde moderniseren. In samenspraak zijn we tot een resultaat gekomen waar zowel de klant als wij achter staan, met LED-achterlichten, die de styling geengeweld aandoen. Het ontwerp moet passen binnen de merkwaarden van McLaren. Nog een mooi voorbeeld is de MP4-12C HS. De klant wilde een serie van vijf identieke auto’s voor hem en zijn partners. De styling interesseerde hem niet, hij wilde maximale downforce, power en grip. Daar hadden we natuurlijk zonder blikken of blozen aan kunnen voldoen, maar dat had een foeilelijke auto opgeleverd. Dus hebben we alles op alles gezet om toch tot een prachtig design te komen. Het eerste wat de klant zei was dan ook: ‘Oh, hij ziet er eigenlijk veel beter uit dan ik had verwacht’. We zijn aan het einde van onze tour gekomen en Banks ziet blijkbaar aan onze gezichten dat de rondleiding indruk heeft gemaakt. “Het blijft natuurlijk werk, maar echt wennen doet het nooit. Omdat het zo bijzonder is wat mensen hier maken, moeten we daar veel meer over naar buiten treden. Te weinig klanten kennen MSO, we zijn eigenlijk McLaren’s best kept secret.”

Als we James Banks hebben bedankt voor zijn gastvrije onthaal en buiten de droomfabriek weer tot anonieme kantoorkolos is verworden, hopen we stiekem dat MSO een beetje van ons blijft. En ach: u weet het nu toch? Blijft het onder ons.

Auteur: Han Thoma / Fotografie :Sander Nagel